【疫情】商业租約中的不可抗力 – Force Majeure

【疫情】商业租約中的不可抗力 - Force Majeure

商业世界充满了困惑和不确定性,由于covid19大流行以及相关的政府关闭、员工限制和供应链中断,许多企业主无法履行各种合同义务。这从未见过的情况下导致双方合同的不可抗力,不可能和无法达标的问题,以及加州企业主如何最有效地应对当前的合同义务。

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加州法院如何解释和适用明确的不可抗力条款,以及加州法院如何/何时在没有这些条款的协议中推断不可抗力的免除,以及对相关合同抗辩的分析。在此过程中,它将考察加州企业如何从积极主动的诉讼策略中获益,包括提前解决争议、识别关键问题和语言,以及在提出违约索赔前尽早启动确认救济行动。

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协议中明确的不可抗力条款

不可抗力原则的基础是简单的,并且在加州有规定。法典第3526条:“没有人对没有人能控制的事情负责。”一般来说,不可抗力条款是在不可抗力事件(有时通常被称为“天灾”)的发生最终使履行不可行在可原谅的范围内时触发的。通常情况下,人们必须首先在合同中寻找与“不可抗力”、“履行的不可能性或不实用性”、“目的”和“提前终止”相关的明确语言。“在加州和全国各地,当双方的书面协议证明有处理特定或有事项的意图时,这些条款一般将由法院控制和执行。

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在美国的许多州,如纽约,任何不可抗力事件的说明必然排除其他不可抗力事件被包括在定义之内。换句话说,如果地震和火灾被列出来,但病毒大流行没有被列出来,许多这些法院将不会发现不可抗力条款来免除履行义务。然而,加州对这些条款的解释比其他州稍微不那么狭义,因为“在订立合同时是不可预见的”,那么它仍然可以适用于书面的不可抗力条款。这并不是说,这种条款的法律争论适用性和范围已经结束,但它是说加州法院可能更愿意并能够为不可抗力事件覆盖在这种规定上,並提供公平的考虑和权衡。

此外,与美国其他一些州不同的是,加州广泛地适用这一公平原则,认为“不可抗力……不一定限于等同于天灾”。因此,有人可能会在其他国家辩称,虽然病毒可能不是人为造成的,但病毒的传播和由此造成的流行病肯定是人为造成的,因此不是传统意义上的“天灾”。然而,加州的分析却不同。对不可抗力/天灾情况是否存在的检验是“是否……存在这样一种不可逾越的干扰……通过尽职调查是无法阻止的。”

加州法院认为“不可抗力相当于普通法合同的不可能和/或沮丧的目的:

(1)不可预见的事件时;

(2)以外的政党的控制;

(3)呈现性能不可能或不切实际;

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不可抗力条款的适用

不幸的是,在这些合同和公平原则方面,加州还没有公开的决定正视病毒或流行病。通常情况下,每个行业、每一方和每一份协议所呈现的独特事实情况将决定结果。然而,加州最高法院已经明确表示,履行合同所涉及的费用或困难超出了预期,这本身并不能成为履行合同义务的借口。相反,承担责任的一方必须证明存在“极端不合理的困难、费用、伤害或损失”。

加州法律同样要求援引不可抗力的当事人证明他们已经做出了“充分的”或“合理的”努力来避免不可抗力事件的后果,例如寻找其他供应商或其他履行方式。

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案例:一位租了一家轮胎店的租户辩称,第二次世界大战触发了政府对新轮胎销售的规定,使得性能变得不可能。加州最高法院驳回了这一论点,不仅因为该合同是在国家讨论参战时签订的,这并不是完全不可预见或遥不可及的可能性,而且还因为尽管有限制,合同仍然保留价值。

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处理合同义务的策略

调查在很大程度上依赖于事实,但合同解释、不可能性和目的受挫等问题都是法律问题,应该由法院来决定,而不是陪审团。因此,知道自己将无法履行义务的一方有权首先提起宣告救济的诉讼,而不是等待被起诉。虽然举证责任仍落在希望免除合同义务的一方身上,但在应对当前大流行时,这一战略可能会带来一些额外的好处。

以下是一些起草技巧,以解决COVID-19或类似事件:

确保合同中包含不可抗力条款或相关的合同抗辩条款,以涵盖covid19或类似的未来事件,并考虑该条款是公开的、不合格的,还是不可抗力事件的列表:

  • 考虑合同的适用法律如何影响合同中的不可抗力条款
  • 确保合同对不可抗力事件的通知有明确的通知规定
  • 规定适当的中止和终止合同的权利,以及在任何终止权得以行使之前的中止期限
  • 考虑要求要求不可抗力的一方减轻不可抗力事件影响的条款
  • 考虑是否应在暂停期间暂停所有义务,或只暂停部分义务(例如付款义务)
  • 考虑提供禁令救济的条款是否适合处理这些情况。

   在当前COVID19爆发所造成的中断中,最好的做法是与您的合作伙伴、供应商、制造商、供应商和合同对手进行接触,尝试通过谈判对性能进行必要的调整,并消除潜在的争议。与此同时,重要的是你要评估你的法律风险,并采取措施保护你的法律权利来减轻这些风险。时间可能是关键。在这个不确定的时期,向律师寻求帮助以审查你的具体情况和关键任务协议的相关条款将是一个良好的开端。

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