【疫情相关】申请破产: 个人财务的新开始

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Consumer Action Managing Money Project申请个人破产: 个人财务的新开始

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【疫情相关】申请破产: 个人财务的新开始

破产是联邦法庭的一个程序,该程序可以协助消费者清除无法应付的巨额债务或是设定一个还款计划。根据你的收入和实际情况,破产法可以提供一个消除众多债务责任的途径并让你重新开始。但是,宣布破产也有可能对你今后申请信贷、求职、投保或租屋等产生长期的负面影响。

破产法第七章及第十三章

申请个人破产,你可以从两种破产法中选择其中一种:第七章“清偿”破产或第十三章“分期偿还债务”破产。

根据破产法第七章,破产法庭会豁免大部分没有资产或物业(如房屋或汽车)做担保的债务。除此之外,你也可以保留某些“豁免资产”。根据破产法第七章的规定,法庭指派的破产托管人会接管债务人非豁免的财产,然后安排出售或拍卖,并负责用所得收入尽量偿还你的债务。(并非所有债务都能够因为宣布破产而清除。)

破产法第十三章有时会被称为“受薪人士破产法”。如果法庭裁定你的收入可以至少偿还大部分债务,第十三章破产法可能就是你唯一的选择。破产法第十三章可让你在双方同意的时间内以分期付款的方式还债,通常是三至五年。当还债期限结束后,任何无担保债项(除了一些所得税,拖欠配偶和子女的抚养费及申请破产的法律费用)将会被解除。这个全数或部分偿还计划必须得到法庭的批准。很多人想保住他们的房子或汽车,都会选择使用破产法第十三章申请破产。
破产申请的要求

如今,所有破产申请人都要接受“经济状况审查”,从而判定他们是符合依据破产法第七章申请破产,还是必须依据破产法第十三章申请破产。如果你的收入超过你居住州收入中位数,而且你有能力偿还大部分无担保债务,那么你就不能依据破产法第七章申请破产。家庭收入的中位数在各州不同。例如:2017 年新墨西哥州一个二人家庭的收入中位数是$57,704,而在新泽西州却是$75,305。联邦信托局(U.S. Trustee)的网站(https://www.justice.gov/ust/means-testing) 有提供个人或家庭平均收入中位数的统计数据,可使用该网页的下滑菜单去点选最新收入标准。如果法庭认为你以破产法第七章申请破产是滥用破产法制度,则会要求你按破产法第十三章申请破产。

即使你的收入超过州收入中位数,但是仍不够支付目前的生活开支,以及还没有达到破产法第十三章的破产偿还要求,你仍然有可能依据破产法第七章申请破产。国税局(IRS)所订立的全国家庭开支许可准则被用来界定你的食物、生活用品、衣服、个人保健及其它杂项等开支,并决定你每个月会有多少余钱支付债款。

如果依据破产法第七章申请破产,你必须提供一份最近的报税单,否则你的申请将不获受理。使用破产法第十三章申请破产,你必须提供过去四年的报税单。如果你还没有报税,你必须先报税才会被允许申请破产。另外,你必须提供其它一些文件,包括:

  • 接受过信贷咨询的证明;
  • 过去60天内的收入证明;
  • 每月净收入及任何预期可能会增加的收入;
  • 有照片的身份证。

除非你能证明在过去六个月内接受过破产前的信贷咨询,否则你无法申请破产。在你的破产案结束(解除)前,你必须完成强制参加的破产后金钱管理训练课程。而且你必须支付这些课程的费用,而授课机构必须具备美国信托管理局的认可资格。可上美国信托管理局网址浏览(http://bit.ly/2vMtjvs),查寻当地的机构名单。获得认可资格的信贷顾问必须向无法负担费用的消费者提供免费服务。

个人决定

申请破产完全是个人的决定。大部分人是由于遭遇财务困境而不幸巨债压身才申请破产的,例如:失业、缺乏足够的保险、突然其来的高额医疗费、婚姻问题、信贷透支或较为罕见的消费失控等。破产法的制定是为了给人一个重新开始的机会,也是给负债累累的消费者一个有组织、有系统的方法向债权人还钱。如果你债务缠身而且自知无法偿还所有的欠债,你就可能要考虑申请破产。如果你有能力还债,但希望可以避免薪金被扣或资产被没收的威胁,你也可以考虑申请破产。有些人只是积欠账单,但并没有巨额债务缠身,他们就有可能不需要申请破产也可以熬过去。可以尝试利用下面几个策略以避免申请破产。

  • 设法多赚点钱。可以请所有家人拿出各自收入来一齐还债。
  • 做好预算。不但要记录每项开支,也要预算未来的开支及日常必须支付的账单。
  • 降低生活水平。如果房屋或汽车贷款太吃力,可以考虑将其出售,暂时过较为简单的生活。
  • 停止使用信用卡。虽然这样做会带来不便,日常开支要实时付款(用现金或提款卡支付),避免使用信用卡。
  • 小心购物。购物前要货比三家,考虑购买普通品牌物品或批量货品。
  • 开始储蓄。即使低收入家庭都可以定期储蓄积攒应急备用金,以度难关。

不会消失的债务

当你考虑申请破产时,你必须明白有些债务是不会随着宣布破产而消失的,这一点很重要。如果你想避免房子被拍卖或车子被没收,就得保持更新账户以及继续偿还贷款。

虽然申请破产可以帮你清除或减少许多债务,但是,通常有些债务是不能改变的:

  • 子女抚养费及离婚赡养费;
  • 学生贷款;
  • 因离婚判决或和解协议而产生的债务;
  • 最近几年的所得税;
  • 各类罚金,如交通罚单、犯罪罚款、法庭判令赔偿金、所得税罚金和近期物业税;
  • 在申请破产的70天内,向任何公司借贷超过$950的现金贷款;
  • 在申请破产的90天内,用任何信用卡购买超过$675的奢侈品(在申请破产前不久购买任何巨额奢侈品,有可能会被当作诈骗行为);
  • 因为个人欺诈或违法行为而被法庭判令的罚款,例如:醉酒驾驶、恶意伤害他人或财产、挪用公款、偷窃等;
  • 任何忘记在破产申请书上申报的债款。

豁免资产

根据联邦及州法,一些你已经拥有的东西(资产)是受破产法保护的。这些资产被称为“豁免资产”,因为在申请破产的过程中无需被拍卖。你所拥有的其他有价值的物品(你全部的非豁免资产)则必须在依据破产法第七章申请破产时被拍卖以便还债。被用作担保贷款的资产如你的房子或汽车会被拍卖,只要拍卖所得足够支付你的豁免资产额、未偿还贷款余额和拍卖的费用以及仍有足够余款以支付部分其他债权人的欠款。

你的豁免资产可能包括你拥有的全部或部分房屋价值(你的房屋净值)。申请破产后,你还能继续保留的其他资产包括退休账户、汽车、衣服、家居饰品、书籍、谋生工具等。

债权人不能要求你变卖豁免资产来还债。你拥有房屋的任何一部分,例如你的房屋净值,是受联邦及州法不同程度的保护的。州法规定要保护你的房子(家宅豁免法)必须符合有关限制,就是在申请破产前你已经拥有此房子最少40个月。否则,无论州法如何,联邦法限定你的家宅最高豁免额为$160,375。

无论各州的豁免标准如何,如果你犯了破产欺诈罪、违反了国家安全法或因为犯了某些类别的罪行被判有罪等,你的家宅最高豁免额也会被限制为$160,375。

如果想了解各州相关的家宅豁免额限制及规定,请浏览Nolo.com的网站 (http://www.nolo.com/legal-encyclopedia/the-homestead-exemption-your-state).

三思而行

很多人申请破产时并没有想过他们的生活将会受到什么影响。破产会对你的信用记录产生七年到十年的负面影响,所以会令你无法得到新的信贷和房屋贷款,难以求职、买保险或租屋。有些信贷公司可能会不介意你曾经破产,向你提供信贷,但有些却要你多等几年或直至你的信用报告上不再有破产记录时才会给你新的信贷。
如果你是因为不良的消费习惯而破产,即使法律赦免了你的债务,但也无法改变你运用金钱与信贷的方式。如果你不学习理财技能,你可能会再度跌进债务深渊,到时可能无法再次申请破产。如果你用破产法第七章申请过破产,在八年内不得再以破产法第七章申请破产。如果你是以破产法第十三章申请过破产,在两年内不得再以破产法第十三章申请破产。如果你以破产法第十三章申请首次破产,在六年内不得以破产法第七章再度申请破产(只有少数例外情况)。如果你以破产法第七章申请首次破产,则在四年内不得以破产法第十三章再度申请破产。申请破产是一个复杂的法律程序,你要走上法庭,将自己的财务掌控权转交给一些陌生人。就算你依据破产法第七章申请破产,法官也要审查你是否在有足够的收入依据破产法第十三章来还债,却滥用破产法第七章来逃避债务。你是否因为被债权人不断骚扰才申请破产?联邦及州的公平追债法案也许能保护你不受那些讨债公司的威胁和骚扰。要了解你的权益,可上网阅览消费者行动的相关刊物:债务人权益 (http://bit.ly/2vMEx3e),公平追债务法案(FDCPA) (http://bit.ly/2x7RS5C) 和当追债公司与你联络(When a Collector Calls) (http://bit.ly/2v5DnO7)。
评估损失

在决定申请破产之前,要审视自己目前的财物状况及评估破产带来的损失。
覆查你的信用记录。Equifax, Experian and TransUnion是目前最主要的三家信用报告公司。你每年可向这三家公司各索取一份免费的年度信用报告,这项服务是由这三家机构提供并由联邦贸易委员会(FTC)监管。免费索取方法包括:

  • ✓上网(www.annualcreditreport.com
  • ✓致电(877-322-8228)
  • ✓邮件地址(Annual Credit Report Request Service, P. O. Box 105283, Atlanta, GA 30348- 5283)(邮寄申请表格需要事先上网下载)。

信用报告即使没有列出全部也会列出你大部分的债务。如果你发现其中有误,可按报告中的指示与该公司联络并提出争议。法律规定信用报告公司必须向提供数据的公司查证你提出的争议,并且从你的报告中删除任何不正确的部分。
与债权人协商。与债权人商讨你的具体情况并且表明你愿意偿还债务。也许你有可能安排一个分期付款计划或减少欠款总额。请求每位债权人同意你的自愿清还债务计划,看看他们是否愿意减低任何利息或罚金。如果你能够尽量减少其他费用,你就有可能在合理的期限内还清债务。
虑接受信贷咨询服务。如果债权人不愿意直接与你合作,你可以籍助信贷咨询。有许多信誉好的信贷咨询机构提供信贷教育、信贷报告审核、制定预算协助及债务管理计划等服务。要查找信贷咨询机构,可上网联络全国信贷咨询基金会(NFCC),其网址是(www.nfcc.org),或可致电800-388- 2227。有许多全国信贷咨询基金会附属的信贷咨询机构(通常被称为“消费者信贷咨询服务机构”或称为CCCS),会提供免费咨询,但它的债务管理计划(DMP)服务则会依据你的收入酌情收费。如果你参加债务管理计划,信贷咨询顾问会代表你跟你的债权人联络。当你加入一个信誉良好的债务管理计划,债权人有时候会减免利息和逾期罚金。请记住,只与具备资格的信贷咨询机构交涉,拒绝那些声称能将你的债务一笔勾销的提议。
寻求贷款或利用房屋净值贷款。寻求亲朋好友借钱给你的可能性。如果你能定期还钱并支付合理的利息,他们可能愿意借钱给你。如果你有房产,可以考虑重新贷款,做第二次房贷或取得房屋净值信用额度,以支付你的债务。但是,请小心,如果你无法按时支付房屋贷款,贷款公司可以逼你搬迁并卖掉你的房子还债。很多公司利用消费者急于解决债务的心态乘虚而入,出手欺诈。小心那些自称能轻易消除你债务的公司,这些可能是牟利的咨询公司(尽管他们自称为非牟利公司),或是那些推销用破产作为一种快速和简易方式来解决一切财物困难的公司。尤其是要避开任何提供“债务组合贷款”的广告。在与任何公司或机构的代表会谈之前要先调查他们的背景,切勿签署任何合约或付款,除非你确信这样做是正确的。
我需要律师吗?

你可以在申请破产时采取自辩方式(不请律师协助)。但是根据美国破产法庭记录显示,没有聘请律师所申请的破产个案极少有成功的。虽然法律规定破产律师必须知会你申请破产不一定需要聘请律师,但在这复杂的法律过程中,专业建议能保障你的权益。大多数债权人都会聘请律师代表他们。所以在你决定自行申请破产前,最好至少向一位破产律师咨询。
可以请亲朋好友推荐律师给你,如果没有的话,全国消费者破产律师协会 (www.nacba.org) 在网上提供其成员名录。在主页点击“Find Your Attorney(查寻律师)”,找一位具有多年处理个人破产申请经验的专业律师。通常,律师不会收取简短的初步咨询费用,但是,为了安全起见,在预约前要先问清楚收费。破产案律师必须申明所有费用,同时要与你签订书面合同才可以接你的案子。当你收到账单,如果上面有任何不清楚的地方,可以要求解释。如果破产案的数据有任何不实,律师就要负起责任并且会受罚。所以他们必须查证你提供的数据是否正确。有时候如果需要使用产权调查报告和信用报告来核查破产资料,律师会向客户收取这类报告的费用。如果你无法负担破产案的律师费,也许你可以寻求免费或低收费的法律服务。你可以致电当地或州立律师协会或县法庭,或查阅电话黄页中的Legal Aid或Legal Assis- tance(法律援助)。你也可以到法律协助机构网页(www.lsc.gov) 寻求当地的法律协助,可点击“Find Legal Aid”查阅各州名录。
破产法庭

你必须在离居住地最近的美国破产法庭申请破产。如果你可以上网,你可以使用联邦法院搜寻器(www.uscourts.gov)寻找合适的法庭。
你可以到破产法庭办公室购买你需要的申请表格或上网免费下载。破产法第七章的申请费是$335,破产法第十三章的申请费是$310。法庭会要求你提供已接受强制性信贷咨询的证明,以及过去的报税单和薪金存根。你必须提供的数据报括:债务、债权人、收入来源、贷款、物业、个人财产及生活开支等。你可能需要的文件包括:催款信、房屋抵押贷款、契据、传票、法庭判决、信用卡账单、医疗账单、银行月结单、子女抚养费或赡养费同意书、学生贷款声明书及任何过往的破产文件等。如果你聘请了破产律师做代表,他/她会知道你需要哪些文件和应该怎样准备这些数据。在申请破产期间将中止或“暂停”债权人向你讨债。如果债权人继续骚扰你,他们会因为藐视法庭而被罚款。不过,如果你申请破产后并未完全符合要求,债权人也可以要求再度讨债。如果法庭认为你怀有恶意或滥用破产申请,暂停追债禁令就会作废,债权人可以重新开始向你追债。申请破产的表格和文件将由一位被指派的破产管理人来审核。你可能可以保留房子、汽车及一些法庭认为是必需的资产。但是,如果这些资产尚未付清,你必须继续付款。在某些情况下,你有可能只需要支付部分的抵押债务而非全额。至于这些债务是否可以被减少取决于很多不同的因素,例如,你是以破产法第七章申请破产,还是以破产法第十三章申请破产,你用来做抵押的财产的类别和价值等。若想了解更多怎样可以减少需要偿还的抵押债务的相关破产法律条文,你可以向破产律师咨询,或查阅Nolo“破产法第十三章中的抵押债务(Secured Debts in Chapter 13 Bankruptcy)” (http://bit.ly/2fORXb6) 以及“破产法第七章中的抵押债务:概述(Secured Debts in Chapter 7 Bankruptcy: An Overview)” (http://bit.ly/2v5gcn1)。在纯粹的破产法第七章破产申请案中,一般在三至六个月内你就会得到最终的结果,在多数情况下,届时符合条件的债务就可以免责了。按破产法第十三章申请破产的案子则需等还债计划完成后才能免责,通常要等三至五年。免责并非意味着你的欠债会被赦免、取消或消除。这只是意味着债权人不能再强迫你还债,但是仍然有权利收回他们有担保权益的财产。

要是如果……

以下是关于申请破产最常被问及的问题:
Q: 我会被房东赶出去吗?A: 如果不按时交租,即使已经宣告破产亦无法阻止你因欠租而被逼迁。Q: 我会失业或很难找到工作吗?A: 你的现任雇主不能仅仅因为你申请破产而解雇你,也不可以因此而歧视你。如果你正在找新的工作,政府机构在决定是否雇用你时,不能把你破产的事作为考虑因素。但是,此规定并不适合私人雇主。如果你的未来雇主有计划要查核你的信用状况,你最好事先说明你的信用报告里会有什么内容并主动解释其中原因(目前有十个州限制在雇人时使用其信用数据,而其它许多州也在试图加以限制。你可以和州劳工部门联络以了解更多你居住州的相关法律。)Q: 我会坐牢吗?A: 不会。美国没有债务牢狱。Q配偶也要申请破产吗?A: 多数情形下是不需要的。但是,如果有共同债务,配偶仍然有义务继续付清你们共同欠下的债款,即使你因为申请破产已获得免责。Q: 如果我将共同债务放在破产申报单上会有什么后果?A: 你的债务责任会被解除,但是,其它共同签署者仍需对全部债务负责。如果这项共同债务没有拖欠付款,你或许可以“重新确认”这笔债款作为申请破产的一部分。这也就是说,在破产管理人的同意下,如果你将来拖欠该项债务,你将放弃所有的债权人保护权利。Q: 我需要放弃信用卡吗?A: 这由你的信用卡公司决定。如果你已经在破产申请中确认承担该笔债款的责任,你就有可能保住该信用卡。可是,如果信用卡公司想结束你的户口,他们是可以这样做的。Q: 我需要付清欠税吗?A在大多数情况下,是的。就如Nolo.com上所解释的,如果你是依据破产法第七章申请破产的,你可以解除联邦所得税。但是,你的状况必须符合与这些情况有关的条件,例如:债务的年期,或者你的报税时间。即使你解除了这些欠税,破产并不会清除你在申请破产前的税务留置权记录(登记在你的郡记录员办公室),这意味着在你出售有税务留置权的物业时,要先付清所有欠税。(要做好准备,破产法庭会要求你在与债权人第一次会面前的七天内,提交一份最近的报税表副本。)


信用重建
申请破产将对你的信用记录产生负面影响。你会发现连申请新的信用卡都会有困难。但是,在破产申请完结后,你可能可以取得押金式信用卡。即使是一个信用差的人,也可以申请押金式信用卡,这种信用卡要求你在储蓄户口存入现金,以便让信用卡公司在你欠账时可以从你的储蓄户口里取钱还账。通常这种信用卡的信贷上限就是你户口中的存款额。近几年,有些信用卡公司开始提供新的信用卡给刚破产的人,因为他们知道要再度申请破产最少还要等几年。这类信用卡的条款很苛刻,例如高额的利息和罚款。因此你要谨慎响应他们的招揽。
其他资源

  • Legal Information Institute (Cornell Law School) 康奈尔法学院法律信息
    • 网页:www.law.cornell.edu,点击Get the Law(寻求法律)或Legal Encyclopedia(法律百科)可以查询到许多法律主题,包括破产法。
  • Nolo Press
    • 网页:www.nolo.com,浏览该网站专为消费者设立的许多具备法律背景主题的指南,包括债务、追债、破产等。
  • National Association of Consumer Bankruptcy Attorneys 全国消费者破产律师协会
    • 网页:http://nacba.org,点击“Find Your Attorney”可以寻找律师会员名录。
  • National Foundation for Credit Counseling (NFCC) 全国信贷咨询基金会
    • 网页:www.nfcc.org电话: 800-388-2227
    • 致电或上网寻找可提供你需要的服务之信贷咨询机构,包括破产咨询及教育。如果你需要破产前的信贷咨询服务,可至美国信托管理局网页查找一家合格的机构。
  • U.S. Trustee 美国信托管理局
    • 网页:www.usdoj.gov/ust,此网站提供破产前信贷咨询的合格机构,破产后的理财教育机构,和破产支付能力测试指引。

*本文节选自邓洪律师《美国生活前车之鉴》一书